Horsehead Nebula, la sombre rouge

Là haut au cœur du vaste nuage moléculaire Orion B, sous le roi Alnitak, se glisse  une fabuleuse constituée de gaz. Elle n’est pas aussi visible que la fameuse M42, la nébuleuse d’Orion. Toutefois, en 1888, une assistante déterminée, la désormais célèbre  Williamina Fleming, découvre cette nébuleuse à Tête de cheval sur une simple plaque photographique.  Barnard 33, le nom  astronomique de la nébuleuse, fut donné par Emerson Barnard, celui qui assembla l’ensemble des nuages sombres dans « A photographic Atlas of selected regions of the Milky Way » en 1927.

 

Horsehead Nebula, NASA
Horsehead Nebula, NASA

 

Les poussières interstellaires se concentrent presque cent fois plus en la Tête de cheval qu’en ses voisines. La nébuleuse est obscure : aucune lumière n’est émise. Toutefois si on observe bien (vraiment vraiment vraiment bien), des électrons se combinent avec des protons pour former des atomes d’hydrogènes. Autrement dit, des étoiles se forment en son sein. Les poussières environnantes absorbent dans l’infrarouge la lumière produite par ses jeunes étoiles et révèlent la tête de cheval sous un doux projecteur framboise. L’aspect parfois bleu de la nébuleuse n’est en rien du à celle-ci. Non, la douce réfléchis simplement la lumière bleue des étoiles proches.

Chacun admire cette nébuleuse. En 2001, à l’occasion du 11e anniversaire d’orbite de Hubble, la NASA avait permis à 5000 internautes de définir la prochaine cible astronomique de Hubble. Résultat : le télescope a pointé son objectif sur la Tête de cheval et transmit de merveilleuses données dont des photos se retrouvant régulièrement aujourd’hui dans les lignes de l’Astronomy Picture Of the Day. 

Cette nébuleuse n’a pas fini d’intriguer. Et si vous souhaitez l’observer encore un peu, allez donc voir ceci : The Horsehead nebula in new light, by ESA

 

 

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